Cycles et puits du carbone : comment les forêts luttent contre le changement climatique mondial

A graphic representation of the environmental cycle with hands holding a seedling in soil.

En décembre 2020, le gouvernement canadien a annoncé son intention de planter deux milliards d'arbres dans la prochaine décennie, pour un coût de $3,16 milliards. Cette stratégie devrait réduire les émissions de gaz à effet de serre jusqu'à 12 mégatonnes d'ici 2050, tout en créant jusqu'à 4 300 emplois dans le processus.

Comme le reflète cette annonce récente, les forêts sont de plus en plus reconnues par les décideurs politiques du monde entier comme un élément crucial du « cycle du carbone » et de la lutte contre le changement climatique. Des forêts gérées efficacement peuvent jouer un rôle de premier plan dans l'absorption et le stockage du carbone et, en tant que telles, contribuer à réduire les niveaux de carbone atmosphérique associés au réchauffement climatique.

Qu'est-ce que le cycle du carbone ?

Le « cycle du carbone » fait référence à la série de processus par lesquels le carbone passe de la terre et de l'eau à l'atmosphère et aux organismes vivants. le L'administration nationale des océans et de l'atmosphère fait référence au cycle du carbone comme « la façon dont la nature réutilise les atomes de carbone, qui voyagent de l'atmosphère vers les organismes de la Terre, puis retournent dans l'atmosphère encore et encore ».

La majeure partie du carbone est stockée dans les roches et les sédiments, tandis que le reste réside dans l'océan, l'atmosphère et les organismes vivants. Alors que le carbone se déplace tout au long du cycle, la quantité totale de carbone n'a pas changé au fil du temps.

Cependant, en raison des activités humaines telles que la combustion de combustibles fossiles, les bilans du carbone au sein du cycle ont changé, une plus grande partie de ce carbone ayant été introduite dans l'atmosphère.

Dans les forêts, les arbres absorbent le dioxyde de carbone par photosynthèse. Au cours de ce processus, de l'oxygène est émis et du carbone est stocké dans les tiges ligneuses, les branches, les racines et les feuilles. Le processus d'absorption et de dépôt du carbone est connu sous le nom de séquestration.

Une forêt est qualifiée de « puits de carbone » si elle absorbe plus de carbone de l'atmosphère qu'elle n'en rejette dans celle-ci. Ce résultat est positif, du point de vue du changement climatique, avec le carbone stocké dans la biomasse ligneuse, les produits du bois, la matière organique morte et le sol.

D'un autre côté, une forêt devient une « source de carbone » si elle libère plus de carbone qu'elle n'en absorbe. Des perturbations catastrophiques telles que les incendies de forêt, les tempêtes de vent et les infestations majeures d'insectes peuvent augmenter la libération de carbone et faire d'une forêt une source nette de carbone à court terme.

Les réserves de carbone forestier augmentent

Au cours des 40 dernières années, les forêts ont changement climatique modéré en absorbant environ un quart du carbone émis par les activités humaines telles que la combustion de combustibles fossiles et le changement d'utilisation des terres. Cette absorption de carbone réduit la vitesse à laquelle le carbone s'accumule dans l'atmosphère et ralentit ainsi le rythme du changement climatique.

Aux États-Unis, où les forêts couvrent environ un tiers du pays, les stocks de carbone forestier ont augmenté de 10% depuis 1990. de l'atmosphère qu'ils ne libèrent », selon un rapport de 2020 de Service de recherche du Congrès.

En 2019, les forêts américaines stockaient 58,7 milliards de tonnes métriques (BMT) de carbone en 2019. La majeure partie de cette quantité (95%) était détenue dans des bassins d'écosystèmes forestiers, le reste étant séquestré dans des produits ligneux récoltés.

Les réservoirs de carbone des écosystèmes forestiers comprennent la biomasse aérienne, la biomasse souterraine, le bois mort, la litière, le sol et les produits ligneux récoltés. Les sols forestiers sont le plus grand réservoir de carbone forestier, représentant environ 541 TP1T de stockage. Le deuxième plus grand réservoir est la biomasse aérienne, qui contient environ 26% de carbone forestier.

Le graphique ci-dessous montre la croissance continue du stockage global de carbone ainsi que l'importance relative des divers bassins d'écosystèmes forestiers, mesurée en milliards de tonnes métriques de carbone.

Comment la gestion forestière contribue à améliorer les stocks de carbone

Gestion forestière efficace aide à garantir que plus de carbone est séquestré et que moins est libéré par des événements tels que les incendies de forêt ou des processus tels que le brûlage des rémanents. À court terme, les efforts de gestion visent à réduire les émissions de carbone par des mesures de protection contre les incendies et les infestations d'insectes, ainsi qu'en évitant le brûlage des rémanents forestiers.

À plus long terme, des stratégies telles que le boisement (plantation de nouvelles forêts) et la prévention de la déforestation joueront un rôle essentiel. Les pratiques de gestion telles que l'allongement des rotations de récolte, la sélection des espèces et la garantie d'une replantation rapide après la récolte ou la perturbation joueront également un rôle dans la promotion de la santé des forêts et la constitution de stocks de carbone forestier en tant que pilier essentiel de notre défense contre le changement climatique.

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